Los astronautas gemelos: el que vivió un año en el espacio “envejeció” más

Los científicos de la NASA no estaban seguros de lo que hallarían una vez que Scott Kelly volviera a encontrarse con su hermano gemelo Mark, luego de orbitar durante casi un año. ¿Estaría Scott Kelly bajo los efectos de Benjamin Button y regresaría a la Tierra más joven que su idéntico hermano Mark?La misión de…

Los astronautas gemelos: el que vivió un año en el espacio “envejeció” más

Los científicos de la NASA no estaban seguros de lo que hallarían una vez que Scott Kelly volviera a encontrarse con su hermano gemelo Mark, luego de orbitar durante casi un año. ¿Estaría Scott Kelly bajo los efectos de Benjamin Button y regresaría a la Tierra más joven que su idéntico hermano Mark?

La misión de los hermanos Kelly fue inédita. Gemelos y ambos astronautas de la agencia espacial estadounidense, uno de ellos, Scott, pasó 340 días en la estación espacial internacional. Todo ese tiempo, su hermano Mark se quedó en la tierra. Al regreso de Scott, el astronauta estadounidense récord, los investigadores analizaron cómo había cambiado su cuerpo en el espacio. Y para eso, tenían la mejor forma de compararlo: su hermano idéntico Mark.

Frente a frente. Scott Kelly (derecha) y Mark (izquierda) (AFP)

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Sobre la base de los resultados preliminares de estas investigaciones, publicados en enero de 2017, la profesora de la Universidad Estatal de Colorado Susan Bailey, quien estudia los telómeros (las “gorras” protectoras en los extremos de los cromosomas), realizó la investigación de salud más grande sobre los Kelly y descubrió que cómo los telómeros de Scott en sus glóbulos blancos se modificaron en el espacio.

Los cambios en la longitud de los telómeros podrían significar que una persona está en riesgo de envejecimiento acelerado o de las enfermedades que vienen con el envejecimiento. Los telómeros suelen acortarse a medida que una persona envejece.

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Estos hallazgos fueron contrarios a lo que Bailey pensó que podría ocurrir, y se confirman en “El estudio de los gemelos de la NASA: un análisis multidimensional de un vuelo espacial humano de un año”, que publica Science este viernes. 

Para estudiar los telómeros de los gemelos, Bailey y su equipo recibieron muestras de sangre durante 25 meses, que abarcaban puntos temporales antes, durante y después del vuelo espacial. Su equipo procesó y analizó las muestras entregadas desde la estación espacial por el cohete Soyuz.

Scott Kelly, el hombre que más tiempo estuvo en el espacio: 340 días. Su cuerpo perdió masa ósea y muscular, no ve bien y recibió una radiación impresionante.

“Nos sorprendió, ésa fue la primera reacción –dijo Bailey, cuando se le preguntó cómo se sentía al ver los hallazgos iniciales–. Pero de eso se trata la ciencia, ¿verdad?”.  Los resultados del estudio tienen implicaciones para los astronautas y las personas que desean explorar el espacio en los años venideros, a través de empresas privadas a medida que la humanidad se aventura más y más en el espacio.

La NASA ha anunciado planes para una misión a Marte y una estación cis-Lunar (entre la Tierra y la Luna), que brindará nuevas oportunidades para estudiar lo que le sucede al cuerpo humano durante un vuelo espacial prolongado.

Doce universidades, más de 80 investigadores

El proyecto de Bailey fue una de las 10 investigaciones apoyadas por 84 investigadores en 12 universidades, todas coordinadas por el Programa de Investigación Humana de la NASA. Entre las conclusiones, los equipos de investigación encontraron estos datos relevantes:

– Scott experimentó cambios dramáticos en la dinámica de la longitud de los telómeros, un biomarcador que puede ayudar a evaluar la salud y los posibles riesgos a largo plazo de los vuelos espaciales.

– El 91,3% de los niveles de expresión génica de Scott volvieron a los niveles normales o de línea de base dentro de los seis meses de volver a aterrizar en la Tierra (esto no significa que el resto de su ADN haya sido mutado, como se informó en algunas historias publicadas el año pasado).

Autor. Scott Kelly escribió el libro “Resistencia” (Penguin Random House), en el que cuenta la experiencia de estar casi un año en el espacio.

– La vacuna contra la gripe administrada en el espacio funcionó exactamente igual que en la Tierra.

– Los cambios en la diversidad de la flora intestinal de Scott en el espacio no fueron mayores que los cambios relacionados con el estrés que los científicos observan en la Tierra.

– La nutrición adecuada y el ejercicio en el espacio resultaron en una disminución de la masa corporal y un aumento del ácido fólico, que es vital para la producción de glóbulos rojos, para Scott.

Telómeros más cortos, mayor riesgo de salud

Bailey dijo que, desde su perspectiva, “el hallazgo más sorprendente” es la modificación de los telómeros de Scott en el espacio. En el espacio se alargaron –lo que podría significar que había “rejuvenecido”, pero al regresar a la Tierra, eso se revirtió. Y si bien la mayoría de sus telómeros volvieron a los promedios anteriores al vuelo, ahora tiene más telómeros cortos que antes de la misión de 340 días.

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“Tener telómeros más cortos pone a una persona en mayor riesgo de envejecimiento acelerado”, dijo Bailey. Esto también aumenta el riesgo de enfermedades que vienen con el envejecimiento, incluidas las enfermedades cardiovasculares y algunos tipos de cáncer.

“Para nosotros los terrícolas, es bastante similar”, explicó Bailey. “Todos nos preocupamos por envejecer, y todos quieren evitar las enfermedades cardiovasculares y el cáncer. Si podemos averiguar qué está sucediendo, qué están causando estos cambios en la longitud de los telómeros, quizás podamos reducir la velocidad. Eso es algo que sería beneficioso para todos“.

Una nueva investigación 

Bailey continuará su investigación de telómeros con la NASA a través de un nuevo proyecto diseñado para responder preguntas sobre la salud y el rendimiento de los astronautas en largas misiones mientras viajan a la Luna y Marte.

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En este proyecto integrado, estudiará a 10 astronautas en misiones de un año, 10 en misiones de seis meses y 10 en viajes de dos a tres meses a la vez. Los datos de salud se compararán con las personas en el terreno que están aisladas durante esos mismos períodos de tiempo.

“Estamos tratando de determinar si es realmente algo específico sobre el vuelo espacial lo que está causando los cambios que hemos visto”, explicó.

El astronauta Scott Kelly, al volver a la Tierra (AP)

El Programa de Investigación Humana y el Programa de Biología Espacial de la NASA financió 25 propuestas, todas las cuales contribuirán a los planes a largo plazo de la agencia espacial, que incluyen misiones humanas a la Luna y Marte.

A través de estos estudios, la NASA pretende abordar cinco peligros de los viajes espaciales humanos: la radiación espacial, el aislamiento y el confinamiento, la distancia a la Tierra, los campos de gravedad (o la falta de ellos) y los entornos hostiles o cerrados que representan grandes riesgos para la mente y el cuerpo humano.